en-fr  Cave Art May Have Been Handiwork Of Neanderthals
L'art rupestre a peut-être été l'œuvre de néandertaliens.

Entendu sur All Things Considered [« Toutes choses considérées »], National Public Radio, Inc. - 22 février 2018.

Par Christopher Joyce - https://www.npr.org/sections/health-shots/2018/02/22/587662842/cave-art-may-have-been-handiwork-of-neanderthals

Il y a des dizaines de milliers d'années que les premiers artistes ont peint des images sur les murs des grottes. Ils ont ramassé des coquillages, ils les ont peints et ont creusé des trous dedans, vraisemblablement pour s'en parer. C'était le tout premier art, créé par ceux que nous appelons « les humains modernes », ou Homo sapiens.

Sauf qu'il se trouve qu'une partie de cet art rupestre a peut-être été créé par des Néandertaliens - nos ancêtres et cousins dont la lignée s'est éteinte au cours de l'évolution. Du moins, c'est ce que prétend maintenant une équipe de scientifiques.

Les grottes peintes ont été découvertes en Espagne. Les murs servaient des toiles, et les peintures ont de vives couleurs et ne sont clairement pas des barbouillages accidentels. La peinture utilisée était de l'ocre rouge, extraite du sol et mélangée avec de l'eau.

Un dessin géométrique ressemble à un morceau d'échelle, formant des rectangles. Il y a des empreintes où quelqu'un a appuyé une main contre le mur et puis a apparemment soufflé de l'ocre liquide dessus. Quelqu’un a peint des tourbillons de points et de taches rouge vif sur des ensembles de stalactites formées depuis les voûtes de la caverne.

La plupart de ce travail est connu depuis longtemps et attribué à des humains, originaires d'Afrique et dont on pense qu'ils seraient arrivés en Espagne il y a environ 45 000 ans.

Mais voilà le problème. De nouveaux essais sur la roche et le carbonate de calcium qui se sont formés sur certaines parties de l'ocre montrent qu'ils ont été peints il y a 65 000 ans. C'est environ 20 000 ans avant l'arrivée des premiers humains modernes.

« Les seules espèces qui existaient à cette époque étaient les Néandertaliens », explique Alistair Pike, un archéologue de l'Université de Southampton en Angleterre qui faisait partie de l'équipe qui a fait le travail. « Donc, les peintures doivent avoir été faites par eux. »

Pike dit que la technique originale pour déterminer l'âge des peintures a été utilisée il y a des décennies et n'était pas très fiable. Elle mesurait la quantité de carbone dans la roche, ce qui peut donner lieu à des erreurs. Ces scientifiques ont donc utilisé une technique de datation différente en utilisant des radio-isotopes d'uranium et de thorium. Cette technique a montré que les peintures étaient beaucoup plus anciennes qu'estimé initialement. Cela est inversé la croyance populaire, que seuls les humains modernes avaient une sensibilité artistique.

« Nous sommes ravis », dit Pike. « Cela nous a pris 10 ans pour arriver à ce point ».

On pense que les Néandertaliens ont évolué en Asie et en Europe à partir d'un ancêtre commun des humains et des Néandertaliens. Leurs os ont été découverts pour la première fois en Europe au 19ème siècle et ils étaient aussi proches de nous physiquement que n'importe quel parent humain connu, mais on pensait que les Néandertaliens étaient des sous-espèces brutales et stupides des humains modernes. Des preuves génétiques récentes indiquent qu'ils se sont reproduits avec des humains modernes venus d'Afrique.

Mais, l'art ? Cela nécessite une pensée abstraite et symbolique - recréer quelque chose de réel, comme un motif ou un paysage, avec des symboles.

« Nous avons des exemples d'utilisation de pigments et de peintures rupestres en dehors de l'Europe [en Afrique], et nous en avons en Europe, clairement authentifiées d'origine néandertalienne », explique Dirk Hoffmann, physicien à l'Institut Max Planck d'anthropologie évolutive et expert dans la datation des peintures en Espagne. Il dit que cette nouvelle analyse montre que l'art a évolué indépendamment dans les deux endroits.

Hoffmann suggère que la réalisation de ces peintures avait bien pu nécessiter une planification, une organisation, peut-être même un langage, bien qu'il reconnaisse que c'est de la spéculation.

Et clairement, certaines des peintures ont exigé une solide détermination. « Elles sont vraiment cachées », dit-il. « Si vous voulez les voir, vous marchez dans la partie la plus profonde et la plus sombre de la caverne et vous devez vraiment vous allonger et ramper vers le mur de la grotte et lever les yeux, et elles sont actuellement situées sur la voûte de petits surplombs. »

Dans une quatrième grotte, les scientifiques ont également trouvé une autre pile de preuves pointant vers les Néandertaliens : des coquillages peints, certains percés d'un trou, peut-être pour recevoir un lien. Les coquillages se trouvaient dans une grotte en bord de mer et remontent à environ 115 000 ans - beaucoup plus tôt que le premier signe connu de l'homme moderne en Espagne.

« Je pense que nous devrions les accepter comme faisant partie de nous. Ils appartiennent à notre lignée, ils sont humains, ils ne sont qu'une population humaine différente », explique Alistair Pike.

Les résultats ont été publiés cette semaine dans les revues Science et Science Advances. Que la communauté scientifique accorde le crédit final aux Néandertaliens dépend de la manière dont la dernière technique de datation résistera à l'examen. Ces techniques donnent une série de dates possibles, plutôt qu'une période exacte. Et il y a certainement eu une période commune entre les humains modernes et les Néandertaliens en Europe. Si de nouvelles preuves montrent que les humains sont réellement arrivés plus tôt que ne le pensent les scientifiques, eh bien, c'est le modèle de la science.
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Cave Art May Have Been Handiwork Of Neanderthals.
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Heard on All Things Considered, National Public Radio, Inc - February 22, 2018.
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Tens of thousands of years ago, the first artists painted images on the walls of caves.
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They collected, painted and ground holes in shells, presumably to wear.
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It was the very first art, created by what we call "modern humans," or Homo sapiens.
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At least, that's what a team of scientists is now claiming.
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The painted caves were discovered in Spain.
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The paint used was red ochre, from soil mixed with water.
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One geometric design looks like part of a ladder, forming rectangles.
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But here's the catch.
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That's about 20,000 years before the first modern humans got there.
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"So, therefore, the paintings must've been made by them."
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It measured how much carbon was in the rock, which is prone to error.
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That technique showed the paintings were much older than first thought.
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That turned the conventional wisdom, that only modern humans made art, on its head.
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"We're over the moon," says Pike.
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"This has taken us 10 years to get to this point."
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Recent genetic evidence indicates that they did breed with modern humans who came over from Africa.
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But, art?
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He says this new analysis shows that art evolved independently in both places.
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And clearly, some of the paintings required hearty determination.
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"They're actually hidden away," he says.
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"I think we should accept them as part of us.
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The results are published this week in the journals Science and Science Advances.
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These techniques give a range of possible dates, rather than an exact time.
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And there was certainly overlap between modern humans and Neanderthals in Europe.
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Cave Art May Have Been Handiwork Of Neanderthals.

Heard on All Things Considered, National Public Radio, Inc - February 22, 2018.

By Christopher Joyce - https://www.npr.org/sections/health-shots/2018/02/22/587662842/cave-art-may-have-been-handiwork-of-neanderthals.

Tens of thousands of years ago, the first artists painted images on the walls of caves. They collected, painted and ground holes in shells, presumably to wear. It was the very first art, created by what we call "modern humans," or Homo sapiens.

Except, it turns out that some of that cave art may have been created by Neanderthals — our ancient and, by evolutionary standards, failed cousins. At least, that's what a team of scientists is now claiming.

The painted caves were discovered in Spain. The walls were the canvasses, and the paintings are bold and clearly not some kind of smeary accident. The paint used was red ochre, from soil mixed with water.

One geometric design looks like part of a ladder, forming rectangles. There are stencils where someone pressed a hand up against the wall and then apparently blew liquid ochre over it. Someone painted swirls of bright red dots and patches onto flowing curtains of stalactites that hang from the cave ceilings.

Most of this work has long been known and attributed to humans, who originally came from Africa and are believed to have arrived in Spain about 45,000 years ago.

But here's the catch. New tests on the rock and calcium carbonate that formed over parts of the ochre show that they were painted 65,000 years ago. That's about 20,000 years before the first modern humans got there.

"The only species that were around at that time were Neanderthals," explains Alistair Pike, an archaeologist from the University of Southampton in England who was part of the team that did the work. "So, therefore, the paintings must've been made by them."

Pike says the original technique to determine the age of the paintings was used decades ago and wasn't very reliable. It measured how much carbon was in the rock, which is prone to error. So these scientists employed a different dating technique using radioisotopes of uranium and thorium. That technique showed the paintings were much older than first thought. That turned the conventional wisdom, that only modern humans made art, on its head.

"We're over the moon," says Pike. "This has taken us 10 years to get to this point."

Neanderthals are thought to have evolved in Asia and Europe from a common ancestor of humans and Neanderthals. Their bones were first discovered in Europe in the 19th century and they were as close to us physically as any known human relative, but Neanderthals were thought to have been brutish and stupid subspecies of modern humans. Recent genetic evidence indicates that they did breed with modern humans who came over from Africa.

But, art? That requires abstract, symbolic thinking — recreating something real, like a pattern or a landscape, with symbols.

"We have examples of pigment use and cave paintings way outside of Europe [in Africa], and we have them in Europe, clearly demonstrated to be of Neanderthal origin," says Dirk Hoffmann, a physicist with the Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology and an expert on the dating on the paintings in Spain. He says this new analysis shows that art evolved independently in both places.

Hoffmann suggests that making these paintings may well have required planning, organization, perhaps even language, though he acknowledges that's speculation.

And clearly, some of the paintings required hearty determination. "They're actually hidden away," he says. "If you want to see them you walk into the deepest, darkest part of the cave and you actually have to lie down and crawl to the cave wall and look up, and they're actually on the ceiling in little overhangs."

In a fourth cave, the scientists also found another pile of evidence pointing to Neanderthals: painted shells, some with a single hole drilled through them, perhaps to accommodate a string. The shells lay in a seaside cave and date back about 115,000 years — far earlier than the first known sign of modern humans in Spain.

"I think we should accept them as part of us. They are part of our lineage, they are human, they're just a different human population," says Alistair Pike.

The results are published this week in the journals Science and Science Advances. Whether the scientific community will give Neanderthals final credit depends on whether the latest dating technique holds up to scrutiny. These techniques give a range of possible dates, rather than an exact time. And there was certainly overlap between modern humans and Neanderthals in Europe. If new evidence shows that humans actually arrived earlier than scientists now think, well, that's the pattern of science.