en-de  The Woman in White by Wilkie Collins - First Epoch - Chapter VII. Hard
Kapitel 7

Mein Führer geleitete mich die Treppe hoch in einen Durchgang, der uns zurück in das Schlafgemach brachte, in dem ich vergangene Nacht geschlafen hatte; und er öffnete die Tür daneben und bat mich, hineinzublicken.
"Ich habe den Auftrag meines Herrn, Ihnen Ihr eigenes Wohnzimmer zu zeigen, Sir", sagte der Mann, "und mich zu erkundigen, ob Sie mit den Umständen und dem Licht einverstanden sind.
Ich müsste schon sehr schwer zufriedenzustellen gewesen sein, wenn ich das Zimmer und alles drumherum nicht gut gefunden hätte. Das Erkerfenster führte auf denselben entzückenden Ausblick, den ich am Morgen von meinem Schlafzimmer bewundert hatte. The furniture was the perfection of luxury and beauty; the table in the centre was bright with gaily bound books, elegant conveniences for writing, and beautiful flowers; the second table, near the window, was covered with all the necessary materials for mounting water-colour drawings, and had a little easel attached to it, which I could expand or fold up at will; the walls were hung with gaily tinted chintz; and the floor was spread with Indian matting in maize-colour and red. Es war das hübscheste und luxuriöseste Wohnzimmer, das ich jemals gesehen hatte; und ich bewunderte es mit der herzlichsten Überschwänglichkeit.
Der ehrwürdige Diener war viel zu gut geschult, um die geringste Genugtuung preiszugeben. Er verbeugte sich mit eisigem Respekt, als all meine Termini der Lobrede erschöpft waren und öffnete schweigend die Tür für mich, um wieder in den Flur hinaus zu gehen.
Wir bogen um eine Ecke und betraten einen langen zweiten Flur, erstiegen am Ende eine kurze Treppe, durchquerten eine kleine runde höhere Diele und hielten vor einer Tür an, die mit dunkler Bespannung bedeckt war. Der Diener öffnete diese Tür, und führte mich einige Meter zu einer zweiten; öffnete auch diese und enthüllte zwei Vorhänge aus blasser, seegrüner Seide, die vor uns hingen; hob einen von ihnen geräuschlos; äußerte sanft die Worte: "Mr. Hartright ", und verließ mich.
Ich befand mich in einem großen, hohen Raum, mit einer prachtvollen, geschnitzten Zimmerdecke und mit einem so dicken und weichen Teppich auf dem Boden, dass es sich wie eine Schicht Samt unter meinen Füßen anfühlte. Eine Seite des Raumes war von einem langen Bücherschrank aus einem seltenen Intarsienholz besetzt, das völlig neu für mich war. Es war nicht mehr als sechs Fuß hoch, und die Spitze war mit Marmorfigürchen geschmückt, die in regelmäßigen Abständen nebeneinander angeordnet waren. Auf der entgegengesetzten Seite standen zwei antike Vitrinen; und zwischen ihnen, und über ihnen hing ein Bild von der Jungfrau mit dem Kind, geschützt durch Glas und dem Namen von Raphael auf dem vergoldeten Täfelchen an der Unterseite des Rahmens. Als ich in der Tür stand, waren rechts und links Chiffoniere und kleine Gestelle in Boulletechnik, beladen mit Figuren aus Dresdner Porzellan mit seltenen Vasen, elfenbeinernen Schmuckstücken und Spielsachen und Raritäten, bei denen an allen Stellen goldene, silberne und kostbare Steine funkelten. Am Ende des Raumes, mir gegenüber, waren die Fenster verborgen und das Sonnenlicht wurde durch große Jalousien aus derselben blassen, seegrünen Farbe, wie die Vorhänge an der Tür, gemildert. Das so erzeugte Licht war wunderbar weich, geheimnisvoll und gedämpft; es fiel gleichmäßig auf alle Objekte im Raum; es half, die tiefe Stille und die Atmosphäre der umfassenden Abgeschiedenheit, die diesem Ort innewohnte, zu intensivieren; und es umgab, mit einem angemessenen Nimbus der Ruhe, die abgeschiedene Figur des Hausherrn, zurückgelehnt, lustlos in einen großen Lehnsessel platziert, mit einer Lesevorrichtung auf einer Armlehne befestigt und einem kleinen Tisch auf der anderen.
Wenn die persönliche Erscheinung eines Mannes, wenn er außerhalb seines Ankleidezimmers ist und die vierzig überschritten hat, als eine sichere Orientierungshilfe für sein Alter anerkannt werden kann - was mehr als fraglich ist - könnte Mr. Fairlies Alter, als ich ihn sah, angemessenerweise mit über fünfzig und unter sechzig Jahren berechnet werden. Sein bartloses Gesicht war dünn, verschlissen und durchsichtig fahl, aber nicht faltig; seine Nase war hoch und hakenförmig; seine Augen waren von einem trüben graublau, groß, markant und an den Rändern der Augenlider ziemlich rot; sein Haar war dürftig, weich anzusehen und aus der hellen, sandigen Farbe, die die letzte ist, bevor sie ihre eigene Veränderung zu Grau offenlegt. Er war in einen dunklen Gehrock gekleidet, aus einer viel dünneren Substanz als Stoff, und in Weste und Hose von makellosem Weiß. Seine Füße waren weiblich schmal und waren in gelbbraune Seidenstrümpfe und kleine, weibische, bronzefarbene Lederslipper gekleidet. Zwei Ringe verzierten seine weißen, zarten Hände, deren Wert sogar meine ungeübte Betrachtung als fast unbezahlbar wahrnahm. Bei alldem hatte er eine zerbrechliche, gelangweilt- verdrießliche, übervergeistigte Miene, etwas sonderbar und unangenehm heikel in ihrer Verbindung mit einem Mann, und, zur gleichen Zeit, etwas, was keinesfalls natürlich und angemessen ausgesehen hätte, wenn man es auf die persönliche Erscheinung einer Frau übertragen hätte. Meine morgendliche Erfahrung mit Miss Halcome hatte mich dazu tendieren lassen, mit jedem im Haus zufrieden zu sein; aber beim ersten Anblick von Mr. Fairlie sank mein Wohlwollen in den Keller.
Als ich mich ihm näherte, entdeckte ich, dass er nicht gänzlich ohne Beschäftigung war, wie ich zuerst angenommen hatte. Platziert inmitten der anderen seltenen und schönen Objekte war auf einem großen, runden Tisch neben ihm ein zwergenhafter Schrein aus Ebenholz und Silber, der Münzen aller Formen und Größen enthielt, angeordnet in kleinen Schubladen, mit dunkellila Samt ausgekleidet. Eine dieser Schubladen lag auf dem schmalen Tisch, der an seinem Stuhl angebracht war; und daneben waren einige winzige Juwelierbürsten, ein Waschleder "Stumpf" und eine kleine Flasche mit Flüssigkeit, alle in Erwartung, auf verschieden Weise für die Entfernung jeglicher zufälligen Verunreinigungen benutzt zu werden, die auf den Münzen entdeckt werden könnten. Seine gebrechlichen Finger spielten lustlos mit etwas, das für meine laienhaften Augen aussah, wie eine schmutzige Zinnmedaille mit zackigen Kanten, als ich innerhalb einer respektvollen Distanz zu seinem Stuhl vorangeschritten war und anhielt, um meine Verbeugung zu machen.
"So erfreut, Sie auf Limmeridge zu haben, Mr. Hartright", sagte er mit einer nörgelnden, krächzenden Stimme, die, auf alles andere als angenehme Weise, einen unharmonischen, hohen Ton mit einer schläfrigen, trägen Aussprache kombinierte. "Bitte setzen Sie sich. Und bemühen Sie sich nicht, den Stuhl zu bewegen, bitte. In der miserablen Verfassung meiner Nerven ist jede Bewegung ausnehmend schmerzhaft für mich. Haben Sie Ihr Studio gesehen? Reicht es aus?
"Ich komme gerade von der Besichtigung des Raumes, Mr. Fairlie; und ich versichere Ihnen ---."
Er stoppte mich mitten im Satz durch das Schließen seiner Augen und dem flehentlichen Hochhalten einer seiner weißen Hände. Ich pausierte überrascht; und die krächzende Stimme beehrte mich mit dieser Erklärung ---.
"Bitte, entschuldigen Sie. Aber könnten Sie es einrichten, in einer tieferen Tonart zu sprechen? In dem miserablen Zustand meiner Nerven sind laute Töne jeglicher Art eine unbeschreibliche Qual für mich. Sie verzeihen einem Invaliden? Ich sage Ihnen nur das, wozu mich der bedauernswerte Zustand meiner Gesundheit nötigt, es jedem zu sagen." "Ja." "Und Ihnen gefällt das Zimmer wirklich?"
"Ich könnte mir nichts Hübscheres und Komfortableres wünschen", antwortete ich und dämpfte meine Stimme und begann schon dahinterzukommen, dass Mr. Fairlies egoistische Geziertheit und Mr. Fairlies miserable Nerven ein und dasselbe meinten.
"So froh. Sie werden ihren Platz hier finden, Mr. Hartright, richtig erkannt. Hier in diesem Haus gibt es keinerlei entsetzliche, englischen Gefühlsbarbarei gegenüber der sozialen Position eines Künstlers. Einen Großteil meines anfänglichen Lebens im Ausland verbracht, habe ich meine engstirnige Haut in dieser Hinsicht ziemlich abgeworfen. Ich wünschte, ich könne dasselbe von der Oberschicht sagen - widerwärtiges Wort, aber ich nehme an, ich muss es verwenden - von der Oberschicht in der Nachbarschaft. Sie sind in der Kunst bedauerliche Goten, Mr. Hartright. Leute, versichere ich Ihnen, die verwundert geguckt hätten, wenn sie Charles den Fünften gesehen hätten, wie er für Titian den Pinsel aufhob. Macht es Ihnen etwas aus, diese Münzschublade in den Schrank zurückzustellen und mir die nächste zu geben? In dem erbärmlichen Zustand meiner Nerven ist mir jede Anstrengung unaussprechlich unangenehm." "Ja." "Vielen Dank."
As a practical commentary on the liberal social theory which he had just favoured me by illustrating, Mr. Fairlie's cool request rather amused me. Ich tat eine Schublade zurück und gab ihm die andere mit aller gebotenen Höflichkeit. Er fing sofort an, mit dem neuen Satz Münzen und den kleinen Pinseln zu spielen; träge schaute er sie an und bewunderte sie die ganze Zeit, die er mit mir sprach.
"Tausend Dank und tausend Entschuldigungen. Mögen Sie Münzen?" "Ja." "So froh, dass wir noch eine Vorliebe gemeinsam haben, außer unserer Vorliebe für Kunst. Nun, über die finanziellen Abmachungen zwischen uns - sagen Sie mir - sind sie zufriedenstellend?"
"Äußerst zufriedenstellend, Mr. Fairlie."
"So froh. Und - was nun? Ah! Ich erinnere mich. Ja. In reference to the consideration which you are good enough to accept for giving me the benefit of your accomplishments in art, my steward will wait on you at the end of the first week, to ascertain your wishes. Und - was nun? Komisch, nicht wahr? Ich hatte eine Menge mehr zu sagen: und ich habe es anscheinend ganz vergessen. Macht es Ihnen etwas aus, die Glocke zu läuten? In dieser Ecke. Ja. Dankeschön."
Ich klingelte; und ein neuer Diener machte geräuschlos seine Aufwartung - ein Ausländer, mit einem aufgesetzten Lächeln und perfekt gebürsteten Haaren - jeder Zoll ein Diener.
"Louis", sagte Mr. Fairlie und staubte verträumt seine Fingerspitzen mit einem der winzigen Pinsel für die Münzen ab, "ich habe heute Morgen ein paar Eintragungen auf meinem Schreibblock gemacht. Finde meinen Schreibblock. Tausend mal Entschuldigung, Mr. Hartright, ich fürchte, ich langweile Sie.
Da er seine Augen wieder erschöpft schloss, bevor ich antworten konnte, und da er mich, indem er es tat, mit Sicherheit am meisten langweilte, saß ich still und sah auf Madonna und Kind von Raphael. In der Zwischenzeit verließ der Diener das Zimmer und kam kurz darauf mit einem kleinen , elfenbeinfarbenen Buch zurück. Mr. Fairly ließ das Buch mit einer Hand aufgehen, nachdem er erleichert leise seufzte und hielt den kleinen Pinsel mit der anderen hoch, als Zeichen für den Diener, auf weitere Befehle zu warten.
"Ja. Genau so!" sagte Mr. Fairlie und zog den Schreibblock zu Rate. "Louis, nimm mir dieses Portfolio ab." Er zeigte, als er sprach, auf verschiedene Portfolios auf Mahagoniständern in der Nähe des Fensters. "Nein. Nicht das mit dem grünen Rücken - das enthält meine Rembrandtradierungen, Mr. Hartright. Mögen Sie Radierungen? Ja? Bin so froh, dass wir einen weiteren Geschmack gemeinsam haben. Das Portfolio mit dem roten Rücken, Louis. Lass es nicht fallen! Sie haben keine Ahnung von den Qualen, die ich erleiden würde, Mr. Hartright, wenn Louis dieses Portfolio fallen ließe. Ist es auf dem Stuhl sicher? Denken Sie, es ist sicher, Mr. Hartright? Ja? Bin so froh. Würden Sie mir den Gefallen tun und sich die Zeichnungen ansehen, wenn Sie wirklich denken, sie sind ganz sicher. Louis, geh. Was für ein Esel bist du. Siehst du nicht, dass ich den Schreibblock halte? Denkst du, ich möchte ihn halten? Dann, warum befreist du mich nicht von ihm, ohne dass man es dir sagt? Tausend Entschuldigungen, Mr. Hartright; Diener sind solche Esel, nicht wahr? Erzählen Sie mir - was denken Sie von den Zeichnungen? Sie sind in einem schockierenden Zustand von einem Verkauf gekommen -- Ich dachte, sie würden nach den Fingern von fürchterlichen Händlern und Maklern riechen, als ich sie zuletzt ansah. Können Sie sich das zumuten?
Obwohl meine Nerven nicht feinfühlig genug waren, um den Geruch von proletarischen Fingern aufzuspüren die Mr. Fairlies Nasenlöcher beleidigt hatten, war mein Geschmack ausreichend geschult, mir zu ermöglichen, den Wert der Gemälde zu schätzen, während ich sie umblätterte. Sie waren zum größten Teil wirklich ausgezeichnete Exemplare englischer Aquarellkunst; und sie hatten eine viel bessere Behandlung durch die Hände ihrer vorherigen Besitzer verdient, als sie es bekommen zu haben schienen.
"Die Gemälde" , antwortete ich, "bedürfen einer sorgfältigen Aufspannung und Montage; und meiner Meinung nach sind sie es wert-----."
"Ich bitte um Entschuldigung", warf Mr. Fairlie ein. "Macht es Ihnen etwas aus, wenn ich meine Augen schließe, während Sie sprechen? Sogar dieses Licht ist zuviel für sie. Ja?
"Ich wollte gerade sagen, dass die Gemälde alle Zeit und Mühe wert sind ---."
Mr. Fairlie öffnete seine Augen plötzlich wieder und rollte sie mit einem Ausdruck von hilflosem Alarm in Richtung Fenster.
"Ich bitte Sie dringend, mir zu verzeihen, Mr. Hartright", sagte er in einer greisenhaften Aufregung. "Aber höre ich wohl ein paar gräßliche Kinder im Garten - meinem privaten Garten - unten?"
"Ich kann es nicht sagen, Mr. Fairlie. Ich selber habe nichts gehört."
"Tun Sie mir den Gefallen - Sie sind ja so freundlich gewesen, meine armen Nerven zu ertragen - tun Sie mir den Gefallen und heben eine Ecke von der Jalousie an. Lassen Sie die Sonne nicht auf mich kommen, Mr. Hartright! Haben Sie die Jalousie angehoben? Ja? Dann seien Sie so aufmerksam, in den Garten zu schauen und ganz sicher zu gehen?
Ich erfüllte diese neue Bitte. Der Garten war rundherum sorgfältig ummauert. Kein menschliches Wesen, groß oder klein, erschien in irgendeinem Teil der heiligen Abgeschiedenheit. Ich berichtete Mr. Fairlie diesen erfreulichen Umstand.
"Tausend Dank. Meine Fantasie, nehme ich an. Es sind keine Kinder, dem Himmel sei Dank, im Haus; aber die Diener (ohne Nerven geborene Personen) ermuntern die Kinder aus dem Dorf. Solche Bälger - oh, du liebe Zeit, solche Bälger! Soll ich es gestehen, Mr. Hartright? - Ich wünsche mir leider eine Reform in der Konstruktion von Kindern. Die einzige Idee der Natur scheint zu sein, sie zu Maschinen für die Erzeugung von ununterbrochenem Lärm zu machen. Sicherlich ist unser entzückendes Konzept von Raffaello unbestreitbar besser.
Er wies auf das Bild der Madonna, deren oberer Teil die konventionellen Cherubime der italienischen Kunst darstellte, die auf Luftballons aus farbig polierter Wolke himmlisch mit einer Ablagegelegenheit für ihr Kinn versehen waren.
" Ganz eine Modellfamilie!" sagte Mr. Fairlie und schaute anzüglich auf die Cherubim. "So schöne runde Gesichter, und so nette weiche Flügel, und - sonst nichts. Keine schutzigen kleine Beine, um damit herumzurennen und keine laute kleine Lungen, um damit zu schreien. Wie unermesslich besser als die bestehende Konstruktion! Ich werde meine Augen wieder schließen, wenn Sie es mir erlauben. Und Sie können die Zeichnungen wirklich verwalten? Ich bin so froh. Gibt es sonst noch etwas, worüber wir reden müssen? Wenn ja, dann glaube ich, dass ich es vergessen habe. Sollen wir wieder nach Louis läuten?
Being, by this time, quite as anxious, on my side, as Mr. Fairlie evidently was on his, to bring the interview to a speedy conclusion, I thought I would try to render the summoning of the servant unnecessary, by offering the requisite suggestion on my own responsibility.
" Der einzige Punkt, Mr. Fairlie, der noch zu diskutieren ist, " sagte ich, "bezieht sich, glaube ich, auf die Skizzenanweisung, die ich verpflichtet bin, den beiden jungen Damen mitzuteilen.
"Ah! Genau so", sagte Mr. Fairlie. " Ich wünschte, ich fühlte mich stark genug, in diesen Teil der Absprache einzutreten - aber ich tue es nicht. Die Damen, die von Ihren creundlichen Die sten profitieren, Mr. Hartright, müssen es selbst regeln und entscheiden, usw. Meine Nichte mag Ihr charmantes Geschick. Sie weiß gerade genug darüber, um sich ihrer eigenen traurigen Fehler bewusst zu sein. Bitte geben Sie sich Mühe mit ihr. Ja. Gibt es sonst noch etwas? Nein. Wir verstehen uns doch - nicht wahr? Ich dürfte Sie von Ihrer herrlichen Beschäftigung nicht länger abhalten - oder? So angenehm, alles erledigt zu haben - so eine spürbare Erleichterung, eine Arbeit verrichtet zu haben. Würden Sie bitte Louis läuten, um die Zeichenmappe auf Ihr Zimmer zu bringen?
"Ich werde sie selbst dorthin bringen, Mr. Failie, wenn Sie erlauben.
Wollen Sie das wirklich? Sind Sie stark genug? "Wie schön, wenn man so stark ist! Sind Sie sicher, dass Sie sie nicht fallen lassen? Es freut mich so sehr, Sie in Limmeridge zu haben, Mr. Hartright. Ich bin so ein Kranker, dass ich schwerlich zu hoffen wage, viel von Ihrer Gesellschaft zu genießen. Würde es Ihnen etwas ausmachen sich zu bemühen, die Tür nicht zuzuschlagen und das Portfolio nicht fallen zu lassen? Vielen Dank." Behutsam mit den Vorhängen, bitte - der geringste Krach von ihnen geht mir durch und durch wie ein Messer. Ja. Guten Morgen!"
Als die seegrünen Vorhänge geschlossen waren und als die beiden bezogenen Türen hinter mir zugemacht waren, hielt ich für einen Moment auf der anderen Seite des kleinen, runden Flurs an und holte einmal lang verschwenderisch Luft vor Erleichterung. Es war, als ob ich nach tiefem Tauchen an die Wasseroberfläche käme, um mich aufs Neue außerhalb von Mr. Fairlies Zimmer vorzufinden.
Sobald ich mich für den Morgen behaglich in meinem hübschen, kleinen Studio eingerichtet hatte, war der erste Vorsatz, zu dem ich kam, meine Schritte nie mehr in die Richtung des Appartments zu lenken, das vom Herrn des Hauses besetzt war, außer bei dem sehr unwahrscheinlichen Ereignis, mich mit einer speziellen Einladung zu beehren, ihm einen weiteren Besuch zu zollen. Nachdem ich diesen befriedigenden Plan für zukünftiges Verhalten in Bezug auf Herrn Fairlie festgelegt hatte, fand ich bald die Gelassenheit wieder, von der die eingebildete plumpe Vertraulichkeit und die unverschämte Höflichkeit meines Arbeitgebers mich für den Moment beraubt hatte. Die verbleibenden Stunden des Morgens vergingen sehr angenehm, ich sah die Gemälde durch, stellte sie in Sets zusammen, begradigte ihre zackigen Ränder und vollendete die anderen erforderlichen Vorbereitungen mit dem Ziel, sie zu montieren. Ich sollte vielleicht mehr Fortschritte gemacht haben, als das; aber als die Zeit des Mittagessens herankam, wurde ich zunehmend rastlos und unruhig und fühlte mich nicht in der Lage, mich auf die Arbeit zu konzentrieren, obwohl die Arbeit nur einfacher handwerklicher Art war.
Um zwei Uhr ging ich etwas besorgt wieder hinunter zum Frühstückszimmer. Erwartungen von einigem Interesse waren mit meinem bevorstehenden Wiedererscheinen in diesem Teil des Hauses verbunden. Meine Vorstellung von Miss Fairlie stand bevor; und, falls Miss Halcombes Suche durch die Briefe ihrer Mutter das Ergebnis gebracht hatten, was sie erwartet hatte, war die Zeit gekommen, das Geheimnis der Frau in Weiß aufzuklären.
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Chapter VII.
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The solemn servant was far too highly trained to betray the slightest satisfaction.
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"Pray sit down.
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And don't trouble yourself to move the chair, please.
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In the wretched state of my nerves, movement of any kind is exquisitely painful to me.
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Have you seen your studio?
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Will it do?
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"I have just come from seeing the room, Mr. Fairlie; and I assure you——.
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I paused in astonishment; and the croaking voice honoured me with this explanation—.
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"Pray excuse me.
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But could you contrive to speak in a lower key?
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In the wretched state of my nerves, loud sound of any kind is indescribable torture to me.
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You will pardon an invalid?
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I only say to you what the lamentable state of my health obliges me to say to everybody.
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Yes.
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And you really like the room?
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"So glad.
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You will find your position here, Mr. Hartright, properly recognised.
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They are sad Goths in Art, Mr. Hartright.
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Do you mind putting this tray of coins back in the cabinet, and giving me the next one to it?
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In the wretched state of my nerves, exertion of any kind is unspeakably disagreeable to me.
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Yes.
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Thank you.
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I put back one drawer and gave him the other, with all possible politeness.
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"A thousand thanks and a thousand excuses.
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Do you like coins?
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Yes.
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So glad we have another taste in common besides our taste for Art.
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Now, about the pecuniary arrangements between us—do tell me—are they satisfactory?
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"Most satisfactory, Mr. Fairlie.
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"So glad.
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And—what next?
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Ah!
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I remember.
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Yes.
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And—what next?
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Curious, is it not?
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I had a great deal more to say: and I appear to have quite forgotten it.
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Do you mind touching the bell?
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In that corner.
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Yes.
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Thank you.
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Find my tablettes.
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A thousand pardons, Mr. Hartright, I'm afraid I bore you.
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In the meantime, the valet left the room, and returned shortly with a little ivory book.
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"Yes.
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Just so!"
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said Mr. Fairlie, consulting the tablettes.
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"Louis, take down that portfolio."
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He pointed, as he spoke, to several portfolios placed near the window, on mahogany stands.
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"No.
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Not the one with the green back—that contains my Rembrandt etchings, Mr. Hartright.
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Do you like etchings?
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Yes?
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So glad we have another taste in common.
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The portfolio with the red back, Louis.
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Don't drop it!
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You have no idea of the tortures I should suffer, Mr. Hartright, if Louis dropped that portfolio.
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Is it safe on the chair?
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Do you think it safe, Mr. Hartright?
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Yes?
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So glad.
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Will you oblige me by looking at the drawings, if you really think they are quite safe.
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Louis, go away.
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What an ass you are.
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Don't you see me holding the tablettes?
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Do you suppose I want to hold them?
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Then why not relieve me of the tablettes without being told?
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A thousand pardons, Mr. Hartright; servants are such asses, are they not?
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Do tell me—what do you think of the drawings?
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Can you undertake them?
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"I beg your pardon," interposed Mr. Fairlie.
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"Do you mind my closing my eyes while you speak?
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Even this light is too much for them.
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Yes?
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"I was about to say that the drawings are well worth all the time and trouble——.
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"I entreat you to excuse me, Mr. Hartright," he said in a feeble flutter.
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"But surely I hear some horrid children in the garden—my private garden—below?
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"I can't say, Mr. Fairlie.
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I heard nothing myself.
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Don't let the sun in on me, Mr. Hartright!
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Have you got the blind up?
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Yes?
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Then will you be so very kind as to look into the garden and make quite sure?
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I complied with this new request.
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The garden was carefully walled in, all round.
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Not a human creature, large or small, appeared in any part of the sacred seclusion.
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I reported that gratifying fact to Mr. Fairlie.
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"A thousand thanks.
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My fancy, I suppose.
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Such brats—oh, dear me, such brats!
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Shall I confess it, Mr. Hartright?—I sadly want a reform in the construction of children.
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Nature's only idea seems to be to make them machines for the production of incessant noise.
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Surely our delightful Raffaello's conception is infinitely preferable?
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"Quite a model family!"
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said Mr. Fairlie, leering at the cherubs.
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"Such nice round faces, and such nice soft wings, and—nothing else.
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No dirty little legs to run about on, and no noisy little lungs to scream with.
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How immeasurably superior to the existing construction!
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I will close my eyes again, if you will allow me.
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And you really can manage the drawings?
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So glad.
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Is there anything else to settle?
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if there is, I think I have forgotten it.
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Shall we ring for Louis again?
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"Ah!
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just so," said Mr. Fairlie.
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"I wish I felt strong enough to go into that part of the arrangement—but I don't.
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My niece is fond of your charming art.
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She knows just enough about it to be conscious of her own sad defects.
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Please take pains with her.
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Yes.
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Is there anything else?
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No.
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We quite understand each other—don't we?
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I have no right to detain you any longer from your delightful pursuit—have I?
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So pleasant to have settled everything—such a sensible relief to have done business.
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Do you mind ringing for Louis to carry the portfolio to your own room?
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"I will carry it there myself, Mr. Fairlie, if you will allow me.
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"Will you really?
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Are you strong enough?
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How nice to be so strong!
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Are you sure you won't drop it?
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So glad to possess you at Limmeridge, Mr. Hartright.
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I am such a sufferer that I hardly dare hope to enjoy much of your society.
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Would you mind taking great pains not to let the doors bang, and not to drop the portfolio?
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Thank you.
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Gently with the curtains, please—the slightest noise from them goes through me like a knife.
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Yes.
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Good morning!
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At two o'clock I descended again to the breakfast-room, a little anxiously.
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Chapter VII.

My conductor led me upstairs into a passage which took us back to the bedchamber in which I had slept during the past night; and opening the door next to it, begged me to look in.
"I have my master's orders to show you your own sitting-room, sir," said the man, "and to inquire if you approve of the situation and the light.
I must have been hard to please, indeed, if I had not approved of the room, and of everything about it. The bow-window looked out on the same lovely view which I had admired, in the morning, from my bedroom. The furniture was the perfection of luxury and beauty; the table in the centre was bright with gaily bound books, elegant conveniences for writing, and beautiful flowers; the second table, near the window, was covered with all the necessary materials for mounting water-colour drawings, and had a little easel attached to it, which I could expand or fold up at will; the walls were hung with gaily tinted chintz; and the floor was spread with Indian matting in maize-colour and red. It was the prettiest and most luxurious little sitting-room I had ever seen; and I admired it with the warmest enthusiasm.
The solemn servant was far too highly trained to betray the slightest satisfaction. He bowed with icy deference when my terms of eulogy were all exhausted, and silently opened the door for me to go out into the passage again.
We turned a corner, and entered a long second passage, ascended a short flight of stairs at the end, crossed a small circular upper hall, and stopped in front of a door covered with dark baize. The servant opened this door, and led me on a few yards to a second; opened that also, and disclosed two curtains of pale sea-green silk hanging before us; raised one of them noiselessly; softly uttered the words, "Mr. Hartright," and left me.
I found myself in a large, lofty room, with a magnificent carved ceiling, and with a carpet over the floor, so thick and soft that it felt like piles of velvet under my feet. One side of the room was occupied by a long book-case of some rare inlaid wood that was quite new to me. It was not more than six feet high, and the top was adorned with statuettes in marble, ranged at regular distances one from the other. On the opposite side stood two antique cabinets; and between them, and above them, hung a picture of the Virgin and Child, protected by glass, and bearing Raphael's name on the gilt tablet at the bottom of the frame. On my right hand and on my left, as I stood inside the door, were chiffoniers and little stands in buhl and marquetterie, loaded with figures in Dresden china, with rare vases, ivory ornaments, and toys and curiosities that sparkled at all points with gold, silver, and precious stones. At the lower end of the room, opposite to me, the windows were concealed and the sunlight was tempered by large blinds of the same pale sea-green colour as the curtains over the door. The light thus produced was deliciously soft, mysterious, and subdued; it fell equally upon all the objects in the room; it helped to intensify the deep silence, and the air of profound seclusion that possessed the place; and it surrounded, with an appropriate halo of repose, the solitary figure of the master of the house, leaning back, listlessly composed, in a large easy-chair, with a reading-easel fastened on one of its arms, and a little table on the other.
If a man's personal appearance, when he is out of his dressing-room, and when he has passed forty, can be accepted as a safe guide to his time of life—which is more than doubtful—Mr. Fairlie's age, when I saw him, might have been reasonably computed at over fifty and under sixty years. His beardless face was thin, worn, and transparently pale, but not wrinkled; his nose was high and hooked; his eyes were of a dim greyish blue, large, prominent, and rather red round the rims of the eyelids; his hair was scanty, soft to look at, and of that light sandy colour which is the last to disclose its own changes towards grey. He was dressed in a dark frock-coat, of some substance much thinner than cloth, and in waistcoat and trousers of spotless white. His feet were effeminately small, and were clad in buff-coloured silk stockings, and little womanish bronze-leather slippers. Two rings adorned his white delicate hands, the value of which even my inexperienced observation detected to be all but priceless. Upon the whole, he had a frail, languidly-fretful, over-refined look—something singularly and unpleasantly delicate in its association with a man, and, at the same time, something which could by no possibility have looked natural and appropriate if it had been transferred to the personal appearance of a woman. My morning's experience of Miss Halcombe had predisposed me to be pleased with everybody in the house; but my sympathies shut themselves up resolutely at the first sight of Mr. Fairlie.
On approaching nearer to him, I discovered that he was not so entirely without occupation as I had at first supposed. Placed amid the other rare and beautiful objects on a large round table near him, was a dwarf cabinet in ebony and silver, containing coins of all shapes and sizes, set out in little drawers lined with dark purple velvet. One of these drawers lay on the small table attached to his chair; and near it were some tiny jeweller's brushes, a wash-leather "stump," and a little bottle of liquid, all waiting to be used in various ways for the removal of any accidental impurities which might be discovered on the coins. His frail white fingers were listlessly toying with something which looked, to my uninstructed eyes, like a dirty pewter medal with ragged edges, when I advanced within a respectful distance of his chair, and stopped to make my bow.
"So glad to possess you at Limmeridge, Mr. Hartright," he said in a querulous, croaking voice, which combined, in anything but an agreeable manner, a discordantly high tone with a drowsily languid utterance. "Pray sit down. And don't trouble yourself to move the chair, please. In the wretched state of my nerves, movement of any kind is exquisitely painful to me. Have you seen your studio? Will it do?
"I have just come from seeing the room, Mr. Fairlie; and I assure you——.
He stopped me in the middle of the sentence, by closing his eyes, and holding up one of his white hands imploringly. I paused in astonishment; and the croaking voice honoured me with this explanation—.
"Pray excuse me. But could you contrive to speak in a lower key? In the wretched state of my nerves, loud sound of any kind is indescribable torture to me. You will pardon an invalid? I only say to you what the lamentable state of my health obliges me to say to everybody. Yes. And you really like the room?
"I could wish for nothing prettier and nothing more comfortable," I answered, dropping my voice, and beginning to discover already that Mr. Fairlie's selfish affectation and Mr. Fairlie's wretched nerves meant one and the same thing.
"So glad. You will find your position here, Mr. Hartright, properly recognised. There is none of the horrid English barbarity of feeling about the social position of an artist in this house. So much of my early life has been passed abroad, that I have quite cast my insular skin in that respect. I wish I could say the same of the gentry—detestable word, but I suppose I must use it—of the gentry in the neighbourhood. They are sad Goths in Art, Mr. Hartright. People, I do assure you, who would have opened their eyes in astonishment, if they had seen Charles the Fifth pick up Titian's brush for him. Do you mind putting this tray of coins back in the cabinet, and giving me the next one to it? In the wretched state of my nerves, exertion of any kind is unspeakably disagreeable to me. Yes. Thank you.
As a practical commentary on the liberal social theory which he had just favoured me by illustrating, Mr. Fairlie's cool request rather amused me. I put back one drawer and gave him the other, with all possible politeness. He began trifling with the new set of coins and the little brushes immediately; languidly looking at them and admiring them all the time he was speaking to me.
"A thousand thanks and a thousand excuses. Do you like coins? Yes. So glad we have another taste in common besides our taste for Art. Now, about the pecuniary arrangements between us—do tell me—are they satisfactory?
"Most satisfactory, Mr. Fairlie.
"So glad. And—what next? Ah! I remember. Yes. In reference to the consideration which you are good enough to accept for giving me the benefit of your accomplishments in art, my steward will wait on you at the end of the first week, to ascertain your wishes. And—what next? Curious, is it not? I had a great deal more to say: and I appear to have quite forgotten it. Do you mind touching the bell? In that corner. Yes. Thank you.
I rang; and a new servant noiselessly made his appearance—a foreigner, with a set smile and perfectly brushed hair—a valet every inch of him.
"Louis," said Mr. Fairlie, dreamily dusting the tips of his fingers with one of the tiny brushes for the coins, "I made some entries in my tablettes this morning. Find my tablettes. A thousand pardons, Mr. Hartright, I'm afraid I bore you.
As he wearily closed his eyes again, before I could answer, and as he did most assuredly bore me, I sat silent, and looked up at the Madonna and Child by Raphael. In the meantime, the valet left the room, and returned shortly with a little ivory book. Mr. Fairlie, after first relieving himself by a gentle sigh, let the book drop open with one hand, and held up the tiny brush with the other, as a sign to the servant to wait for further orders.
"Yes. Just so!" said Mr. Fairlie, consulting the tablettes. "Louis, take down that portfolio." He pointed, as he spoke, to several portfolios placed near the window, on mahogany stands. "No. Not the one with the green back—that contains my Rembrandt etchings, Mr. Hartright. Do you like etchings? Yes? So glad we have another taste in common. The portfolio with the red back, Louis. Don't drop it! You have no idea of the tortures I should suffer, Mr. Hartright, if Louis dropped that portfolio. Is it safe on the chair? Do you think it safe, Mr. Hartright? Yes? So glad. Will you oblige me by looking at the drawings, if you really think they are quite safe. Louis, go away. What an ass you are. Don't you see me holding the tablettes? Do you suppose I want to hold them? Then why not relieve me of the tablettes without being told? A thousand pardons, Mr. Hartright; servants are such asses, are they not? Do tell me—what do you think of the drawings? They have come from a sale in a shocking state—I thought they smelt of horrid dealers' and brokers' fingers when I looked at them last. Can you undertake them?
Although my nerves were not delicate enough to detect the odour of plebeian fingers which had offended Mr. Fairlie's nostrils, my taste was sufficiently educated to enable me to appreciate the value of the drawings, while I turned them over. They were, for the most part, really fine specimens of English water-colour art; and they had deserved much better treatment at the hands of their former possessor than they appeared to have received.
"The drawings," I answered, "require careful straining and mounting; and, in my opinion, they are well worth——.
"I beg your pardon," interposed Mr. Fairlie. "Do you mind my closing my eyes while you speak? Even this light is too much for them. Yes?
"I was about to say that the drawings are well worth all the time and trouble——.
Mr. Fairlie suddenly opened his eyes again, and rolled them with an expression of helpless alarm in the direction of the window.
"I entreat you to excuse me, Mr. Hartright," he said in a feeble flutter. "But surely I hear some horrid children in the garden—my private garden—below?
"I can't say, Mr. Fairlie. I heard nothing myself.
"Oblige me—you have been so very good in humouring my poor nerves—oblige me by lifting up a corner of the blind. Don't let the sun in on me, Mr. Hartright! Have you got the blind up? Yes? Then will you be so very kind as to look into the garden and make quite sure?
I complied with this new request. The garden was carefully walled in, all round. Not a human creature, large or small, appeared in any part of the sacred seclusion. I reported that gratifying fact to Mr. Fairlie.
"A thousand thanks. My fancy, I suppose. There are no children, thank Heaven, in the house; but the servants (persons born without nerves) will encourage the children from the village. Such brats—oh, dear me, such brats! Shall I confess it, Mr. Hartright?—I sadly want a reform in the construction of children. Nature's only idea seems to be to make them machines for the production of incessant noise. Surely our delightful Raffaello's conception is infinitely preferable?
He pointed to the picture of the Madonna, the upper part of which represented the conventional cherubs of Italian Art, celestially provided with sitting accommodation for their chins, on balloons of buff-coloured cloud.
"Quite a model family!" said Mr. Fairlie, leering at the cherubs. "Such nice round faces, and such nice soft wings, and—nothing else. No dirty little legs to run about on, and no noisy little lungs to scream with. How immeasurably superior to the existing construction! I will close my eyes again, if you will allow me. And you really can manage the drawings? So glad. Is there anything else to settle? if there is, I think I have forgotten it. Shall we ring for Louis again?
Being, by this time, quite as anxious, on my side, as Mr. Fairlie evidently was on his, to bring the interview to a speedy conclusion, I thought I would try to render the summoning of the servant unnecessary, by offering the requisite suggestion on my own responsibility.
"The only point, Mr. Fairlie, that remains to be discussed," I said, "refers, I think, to the instruction in sketching which I am engaged to communicate to the two young ladies.
"Ah! just so," said Mr. Fairlie. "I wish I felt strong enough to go into that part of the arrangement—but I don't. The ladies who profit by your kind services, Mr. Hartright, must settle, and decide, and so on, for themselves. My niece is fond of your charming art. She knows just enough about it to be conscious of her own sad defects. Please take pains with her. Yes. Is there anything else? No. We quite understand each other—don't we? I have no right to detain you any longer from your delightful pursuit—have I? So pleasant to have settled everything—such a sensible relief to have done business. Do you mind ringing for Louis to carry the portfolio to your own room?
"I will carry it there myself, Mr. Fairlie, if you will allow me.
"Will you really? Are you strong enough? How nice to be so strong! Are you sure you won't drop it? So glad to possess you at Limmeridge, Mr. Hartright. I am such a sufferer that I hardly dare hope to enjoy much of your society. Would you mind taking great pains not to let the doors bang, and not to drop the portfolio? Thank you. Gently with the curtains, please—the slightest noise from them goes through me like a knife. Yes. Good morning!
When the sea-green curtains were closed, and when the two baize doors were shut behind me, I stopped for a moment in the little circular hall beyond, and drew a long, luxurious breath of relief. It was like coming to the surface of the water after deep diving, to find myself once more on the outside of Mr. Fairlie's room.
As soon as I was comfortably established for the morning in my pretty little studio, the first resolution at which I arrived was to turn my steps no more in the direction of the apartments occupied by the master of the house, except in the very improbable event of his honouring me with a special invitation to pay him another visit. Having settled this satisfactory plan of future conduct in reference to Mr. Fairlie, I soon recovered the serenity of temper of which my employer's haughty familiarity and impudent politeness had, for the moment, deprived me. The remaining hours of the morning passed away pleasantly enough, in looking over the drawings, arranging them in sets, trimming their ragged edges, and accomplishing the other necessary preparations in anticipation of the business of mounting them. I ought, perhaps, to have made more progress than this; but, as the luncheon-time drew near, I grew restless and unsettled, and felt unable to fix my attention on work, even though that work was only of the humble manual kind.
At two o'clock I descended again to the breakfast-room, a little anxiously. Expectations of some interest were connected with my approaching reappearance in that part of the house. My introduction to Miss Fairlie was now close at hand; and, if Miss Halcombe's search through her mother's letters had produced the result which she anticipated, the time had come for clearing up the mystery of the woman in white.