de-en  Siegfried Bergengruen: Die Puppen des Maharadscha - 10. Kapitel - Die Ereignisse in der Villa Afru.
Chapter 10 - The occurrences at the Villa Afru

Jeanette's move to Afru's was scheduled for Monday the following week. Until then, she had enough time to prepare everything that seemed necessary for prevent her from being completely exposed to the control of the Indian.

Juffo had to see a technician, in order to hurriedly receive instruction in the proficient opening of complicated locks. Furthermore, he practiced all kinds of movements daily, which should serve to ward off attacks and to neutralize any opponents. Paul Antoine had engaged several well-known detectives for help in setting up a permanent surveillance service around the suspicious site. Erwin Gerardi and Dr. Renee had also been informed and waited with understandable tension for the outcome of Jeanette's business.

At twelve midday, Jeannette's car, driven by Juffo, stopped in front of the closed door of the villa. A moment later the doors slid open, granting access into the spacious courtyard which was surrounded by high walls.

"Like a prison . . .!" Jeannette thought, shuddering, as the door silently shut again behind the car.

Two Indian boys jumped there, tore the carriage door and helped Jeannette get out. At the same instant Afru appeared in a long flowing Indian robe, a silver dagger on his belt, but without anything covering his head.

Afru bowed deeply, then, with a ceremonial gesture took the girl by the hand and led her up the broad, carpet covered steps to the first floor. Juffo followed on their heels.

As the door to the first chamber had opened, a cry of wonderment involuntarily escaped Jeannette's lips. She had never seen anything like it. All the walls and the floor were covered with rugs, while the ceiling was covered with precious cloths. Strangely shaped weapons hung everywhere: daggers, and battle axes. In one corner, on a pedestal, sat a Buddha formed from ivory in front of a bronze pan, from which dark red, fragrant flames blazed up. On the opposite side lay scattered piles of colourful cushions that surrounded a low table made of pure ebony.

"This is the lobby to your future kingdom!" said Afru and made a humble gesture.

Jeannette was numbed by all the magnificence and beauty. As if in a dream, she walked through the other four rooms, occasionally and almost incredulously stroking a particularly strange object, finally sinking into a white lacquered armchair in the luxurious bedroom which was furnished according to the most modern European taste.

"Are you satisfied . . .?" Afru asked and came close to her, smiling.

She nodded. - Indeed she was satisfied, very satisfied. She hadn't expected anything like this. And nevertheless! Did she know what they intended to do with her in these rooms?! - She looked around for Juffo. He apparently had little appreciation of the grandiose luxury and looked at the windows with a dark expression. Involuntarily her attention was also drawn there and in the next moment she had a cold feeling of dread. The windows had bars on the outside.

Afru noticed the change in her expression and enquired intently the reason for her sudden discontent.

"Why are the bars there . . .?" she asked with a trembling voice.

"The bars?" - He behaved as if he did not understand right away what she meant. "The bars? - you mean those little iron bars in front of the window? You see, that's what happens when you get used to something. I, for one, don't even notice them anymore. That is just an anxious whim of the previous owner, who had the bars put on out of fear of burglary. So, I personally am innocent of this certainly disturbing ornamentation and would have removed it long ago if it hadn't been so cumbersome. "Well, the bars are very deeply embedded in the brickwork." Jeanette did not believe a word of what the Indian told her. But the only thing one could do was to comply.

" Where will my servant live?" she asked so as to direct the conversation to another subject.

" There is a chauffeurs's flat available above the garage...." But Jeanette shook her head.

"That is out of the question!" she said assertively. "I wish that this man, as I already told you previously, is always near me." Juffo thought that he was seeing a small vein on the Indian's forehead filling with blood. But he must have been mistaken because Afru's voice sounded gracious and unchanged.

"Then the only other room free is in the hallway..." Jeanette got up.

"Let's go. I would like to look at it." They walked back again through the high rooms, whose furnishings glittered and glowed in the dazzling rays of the sun. But Jeanette didn't pay attention anymore. An oppressive feeling had seized her, a feeling as if some danger was approaching with cruel inevitability day by day and hour by hour to crush her.

Afru opened a little door beside the carpeted antechamber and let her go ahead. This room did not boast any particular comfort, but on the other hand was not uncomfortable and appeared quite suitable as a servant's apartment. But here also the windows had bars.

Jeannette looked around and then said curtly: "Juffo will live here!" Afru nodded in agreement, then went out into the corridor and clapped his hands. Thereupon several dark-skinned people appeared, who went about the business of getting Jeannette's luggage from the courtyard up to the first floor.

When Jeannette and Juffo were alone, they first of all tapped on all the walls of her new apartment, to make sure that there wasn't a secret door somewhere.

"How are you going to communicate with Paul Antoine?" Jeannette enquired as they were doing this.

" By light signals, we have arranged everything. Every evening, if everything is okay, I'll let a white light shine at the window of my bedroom. In case of danger, the signal will be red, and if we need immediate help, then there will be no light." "Good." "Naturally I can't contact Paul Antoine by telephone, because someone could listen in." "Do you think you will manage to saw through one of the grilles!" "I am convinced of it. Although I think my bedroom is the only room that meets our requirements, because it has the only window that leads directly out onto the street. The others lead out into the courtyard, that is assuredly under constant guard day and night." A light knocking on the door was to be heard. Shortly afterwards a slim, young Indian girl entered and asked Jeanette if she would follow her to the Prince of Tschandu's rooms for a cup of tea.

After Jeannette had lived almost fourteen days in Afru's Villa without anything suspicious happening, the Indian sent a message one morning to tell her that he was intending to give a small feast that evening and requested her presence.

"Only my best friends will be present," explained Afru. Some Indians, an English industrial magnate as well as a number of French people. I particularly wish you, dear Countess, to play hostess and attend to these French gentlemen, so that they feel at ease in these rooms." It was an grey, inclement, autumn day as this occurred. The rain drummed incessantly on the window panes and a cold wind buffeted the trees in the surrounding gardens. Jeannette would have preferred to avoid Afru's request, as such weather had always had a depressing effect on her state of mind. On the other hand, she said to herself, this social gathering may just afford the opportunity to discover secrets, that had hitherto remained hidden from her.

So she went into her dressing room, opened the wide wardrobe and began to search for a gown for the evening. In so doing, she happened to see a small ring that was attached to the back of the wardrobe and looked as though it led to a secret drawer. Jeannette hesitated for a moment as she discovered this, but then quickly locked the door to the room and set about getting to the bottom of this mystery. After several unsuccessful attempts, she finally succeeded in turning the ring three times to the left, whereupon it yielded and could be pulled toward her. At the same time, the attached flap lowered and allowed a view into a small coffer. Jeanette turned on the electric light and searched the compartment. On top was a lace cloth with a strong perfume scent. Below were some letters wrapped in a black ribbon and in one corner an elongated case. Jeannette opened it with her hands trembling with excitement and found a thin platinum chain with a large, very beautiful pearl drop attached to it, and a simple gold ring with a folded note stuck in it. She unfolded the leaflet and had to sit down, the content surprised her so much.

"I know that I'm lost. My path leads from this horrible house to a shameful bondage or death. - I am warning the woman who will be using these rooms after me. - Should you find a way to save yourself, I then have only one request that you may hand over the accompanying letters and pieces of jewelry to my poor husband, Dr. Renee, in Marseille.

Elise Renee." Even though this letter was certainly not intended to instill reassuring feelings in a person, Jeannette was nevertheless pleased to have found it. - She suddenly now knew what she was up against, knew that Elise Renee had lived here and had also set out from here on her journey into an uncertain fate. These short lines in pencil had to fall into the hands of the police and were sufficient to lead to an arrest of the Indian and a police search of the villa.

Carefully she locked the letters and jewellery in the secret compartment again and rang for Juffo to discuss with him what to do next.

"It would be best if we escape tonight!" the Italian said, after he had heard everything.

"Are the grilles filed through?" - "Except for a trifle, and I'll do that until you have the party downstairs. When you come up, everything will be done!" - "Very well. When I have the impression that everybody is asleep, I will knock at your door three times. Apart from that, the bad weather and the effect of the alcohol, which Afru is obviously going to take tonight, will favour our intentions." Juffo went into his room, bolted it, and then with relentless effort started to file through the last iron rod. Meanwhile it was getting darker and darker, whilst the rain pounded harder and harder and the storm howled in the high rooms of the Chaussee de Versailles in front of the house.

At nine o'clock he heard Jeannette's light steps pass along the hallway and then flit down the stairs to the ground floor. She went to the party. An instant later several cars with glaring headlamps drove into the yard. Juffo could see the Indian boys rush to help out the gentlemen in their raincoats. - Then it was quiet for a long time. Distant laughter and radio music could only be heard from time to time, when the doors to Afru's rooms were opened in the lower hallway..

At eleven o'clock, Juffo signalled with three red lights. He also started to uncoil a silk rope ladder and to fasten it to the window's crossbar.

Shortly after midnight, a hubbub resounded in the hall, electric lamps shone in the yard and the guests' cars started hissing. Juffo was surprised that even after their departure, the yard remained illuminated and suddenly the gates of the garage, where Afru's notorious car was kept, were unlocked. An uncomfortable feeling took hold of him as he leaned out of the window as far as possible to better survey the yard.

And then a dreadful horror overcame him. The black trunk was carried out of the house by four servants and stowed in the limousine! For just a moment the Italian hesitated, then he turned around and rushed to the door, pushed back the bolt and tried to open it. But he couldn't do it. While he was working the door had been locked from the outside without him noticing it.

What's he supposed to do? - Call for help from the window? That wouldn't make any sense because then the coolies would have accelerated their work and would have finished him off once and for all. The only thing he could do was to lift off the prepared grille, to let himself down by the Jacob's ladder and inform Erwin Gerardi in Marseille by telephone. He finally had the upper hand to do whatever he wanted with the trunk tomorrow.

It suddenly got dark downstairs. The lamps in the yard went out and the door of the limousine slammed shut. At the same time the gate creaked open, and the big, dark car slid silently and ghostly into the rainy autumn night. ...

Juffo waited until everything in the house was quiet. Once he heard very clearly bare footsteps padding up the stairs, stop at his door and then after a couple of minutes disappear downstairs again. It seemed that somebody had been eavesdropping; had he noticed something of the goings-on and become uneasy.

At two o'clock he put on his heavy leather jacket, pocketed the revolver, and then quietly and with great care broke the grille. With a scratching sound, the silk cord ladder slid down the wall. Once again the man listened back, then scanned the whole room with a short glance around and swung outside.

With lightning-speed he crossed the Chaussee de Versailles, ran along a narrow path and finally reached a small, lonely house, where he knocked on the closed shutters with a faint glimmer of light shining through them. A dog bayed and was called by some male voices. At the same time, the door opened and Paul Antoine's form appeared in the brightly lit frame.

"You, so you're, Juffo?! -- -- Devil! Guy, you're so pale!! -- What has happened?" The Italian was overwhelmed by a sudden weakness so that he had to sit down. The excitement of the night had been too great and the reaction was now asserting itself.

"She is gone...!" he finally stammered bewildered.

"Who...? The Jeanette...?" " Of course! Who else...? In the black suitcase!" "All good spirits, we immediately call Geradi and Henri Lessot. I will also send a motorcycle behind the car to see if the rogues will transport their people somewhere else this time ...!" http://gutenberg.spiegel.de/buch/die-puppen-des-maharadscha-9072/11
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Kapitel 10 - Die Ereignisse in der Villa Afru.
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Jeannettes Übersiedelung zu Afru wurde auf den Montag der folgenden Woche festgesetzt.
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Zwei indische Boys sprangen hinzu, rissen den Schlag auf und halfen Jeannette beim Aussteigen.
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Juffo folgte ihnen aus dem Fuße.
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So etwas hatte sie noch nie gesehen.
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Allenthalben hingen seltsam geformte Waffen: Dolche, und Streitäxte.
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Jeannette war betäubt von all' der Pracht und Schönheit.
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»Sind Sie zufrieden ...?« fragte Afru und näherte sich ihr lächelnd.
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Sie nickte.
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– Gewiß, sie war zufrieden, sehr zufrieden.
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Sie hatte etwas Derartiges nicht erwartet.
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Und doch!
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Konnte sie wissen, was man mit ihr in diesen Räumen vorhatte?!
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– Sie blickte sich nach Juffo um.
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Die Fenster waren von außen vergittert.
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»Warum diese Gitter ...?« fragte sie mit bebender Stimme.
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»Die Gitter?« – Er tat, als verstände er anfangs gar nicht, worauf sie hinaus wollte.
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»Die Gitter?
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– Sie meinen die Eisenstäbchen dort vor dem Fenster?
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Sehen Sie, das macht die Gewohnheit!
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Ich für mein Teil merke gar nichts mehr davon.
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Aber es blieb nichts anderes übrig, als sich zu fügen.
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»Über der Garage steht noch eine Chauffeurwohnung frei ...« Aber Jeannette schüttelte den Kopf.
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»Das kommt nicht in Betracht!« sagte sie bestimmt.
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Aber er mußte sich wohl geirrt haben, denn Afrus Stimme klang liebenswürdig und unverändert.
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»Dann ist nur noch eine Stube am Flur frei ...« Jeannette erhob sich.
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»Gehen wir.
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Aber Jeannette achtete nicht mehr darauf.
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Aber auch hier waren die Fenster vergittert.
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»Wie willst du Paul Antoine benachrichtigen?« erkundigte sich dabei Jeannette.
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»Durch Lichtzeichen, wir haben alles verabredet.
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»Es werden nur meine besten Freunde anwesend sein,« sagte Afru erklärend.
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»Ein paar Inder, ein englischer Großindustrieller sowie etliche Franzosen.
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Jeannette entzündete das elektrische Licht und durchsuchte das Fach.
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Obenauf lag ein Spitzentuch, das stark nach Parfüm duftete.
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Sie faltete das Blättchen auseinander und mußte sich setzen, so sehr überraschte sie der Inhalt.
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»Ich weiß, daß ich verloren bin.
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Mein Weg führt von diesem entsetzlichen Hause in eine schmachvolle Knechtschaft oder den Tod.
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– Ich warne die Frau, die diese Räume nach mir in Benutzung haben wird!
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Wenn du heraufkommst, ist alles fertig!« - »Schön.
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Wenn ich den Eindruck habe, daß alles schläft, werde ich dreimal an deine Tür klopfen.
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Sie begab sich zum Fest.
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Gleich darauf fuhren kurz hintereinander mehrere Autos mit blendenden Scheinwerfern in den Hof.
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– Dann war es lange still.
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Um elf Uhr ließ Juffo drei rote Lichtsignale aufleuchten.
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Und dann überlief ihm ein furchtbares Grauen.
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Der schwarze Koffer wurde von vier Dienern aus dem Hause getragen und in die Limousine verpackt!
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Aber es gelang ihm nicht!
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Was sollte er tun?
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– Aus dem Fenster nach Hilfe rufen?
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Der hatte es ja schließlich in der Hand, morgen mit dem Koffer vorzunehmen, was er wollte.
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Unten wurde es plötzlich dunkel.
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Die Lampen auf dem Hof erloschen und die Tür der Limousine klappte dumpf zu.
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Juffo wartete, bis im Hause alles still war.
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Mit einem scharrenden Geräusch glitt die Seidenschnurleiter an der Wand entlang in die Tiefe.
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Ein Hund schlug an und wurde von einigen Männerstimmen gerufen.
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Gleichzeitig öffnete sich die Tür und Paul Antoines Gestalt erschien im hell erleuchteten Rahmen.
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»Du, also bist's, Juffo?!
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– – Teufel!
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Kerl, du bist ja ganz blaß!!
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Die Aufregungen der Nacht waren zu groß gewesen und die Reaktion machte sich nun geltend.
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»Sie ist fort ...!« stammelte er schließlich fassungslos.
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»Wer ...?
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Die Jeannette ...?« - »Natürlich!
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Wer sonst ...?
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Im schwarzen Koffer!« - »Alle guten Geister, wir läuten sofort Gerardi und Henri Lessot an.
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Kapitel 10 - Die Ereignisse in der Villa Afru.

Jeannettes Übersiedelung zu Afru wurde auf den Montag der folgenden Woche festgesetzt. Bis dahin hatte sie genügend Zeit, um alles vorzubereiten, was notwendig erschien, um nicht völlig der Gewalt des Inders ausgeliefert zu sein.

Juffo mußte zu einem Techniker, um sich in aller Eile über die kunstgerechte Öffnung von komplizierten Schlössern unterweisen zu lassen. Außerdem übte er täglich allerlei Handgriffe, die zur Abwehr von Überfällen und zur Unschädlichmachung etwaiger Gegner dienen sollten. Paul Antoine hatte mehrere bekannte Detektive zu Hilfe genommen und einen dauernden Überwachungsdienst rings um das verdächtige Grundstück eingerichtet. Auch Erwin Gerardi und Dr. Renee waren verständigt worden und warteten mit begreiflicher Spannung auf das Ergebnis von Jeannettes Unternehmen.

Um zwölf Uhr mittags hielt Jeannettes Auto, von Juffo gesteuert, vor der verschlossenen Tür der Villa. Gleich darauf schoben sich die Flügel auseinander und gewährten Einlaß in den geräumigen Hof, der von hohen Mauern umgeben war.

»Wie ein Gefängnis ...!« dachte Jeannette erschauernd, als sich das Tor wieder lautlos hinter dem Wagen geschlossen hatte.

Zwei indische Boys sprangen hinzu, rissen den Schlag auf und halfen Jeannette beim Aussteigen. Im selben Augenblick erschien auch Afru in einem langwallenden indischen Gewand, einen silbernen Dolch am Gürtel, aber ohne Kopfbedeckung.

Afru verneigte sich tief, nahm dann das Mädchen mit einer feierlichen Bewegung an der Hand und führte es die breiten, teppichbelegten Stufen zum ersten Stockwerk hinauf. Juffo folgte ihnen aus dem Fuße.

Als sich die Tür zum ersten Gemach geöffnet hatte, entrang sich Jeannette unwillkürlich ein Schrei der Bewunderung. So etwas hatte sie noch nie gesehen. Die ganzen Wände und der Fußboden waren mit Teppichen verkleidet, während der Plafond von kostbaren Stoffen bedeckt wurde. Allenthalben hingen seltsam geformte Waffen: Dolche, und Streitäxte. In einer Ecke saß auf einem Postament ein aus Elfenbein geformter Buddha vor einer Bronzepfanne, aus der dunkelrote, wohlriechende Flammen aufloderten. Auf der gegenüberliegenden Seite lagen wahllos verstreut Haufen von bunten Kissen, die einen niedrigen Tisch aus echtem Ebenholz umgaben.

»Dies ist der Vorraum zu Ihrem künftigen Reich!« sagte Afru und machte dabei eine demütige Gebärde.

Jeannette war betäubt von all' der Pracht und Schönheit. Wie im Traum schritt sie durch die vier weiteren Räume, strich zuweilen fast ungläubig über einen besonders eigenartigen Gegenstand und sank schließlich in dem luxuriös nach modernstem europäischen Geschmack eingerichteten Schlafzimmer in einen weißlackierten Sessel nieder.

»Sind Sie zufrieden ...?« fragte Afru und näherte sich ihr lächelnd.

Sie nickte. – Gewiß, sie war zufrieden, sehr zufrieden. Sie hatte etwas Derartiges nicht erwartet. Und doch! Konnte sie wissen, was man mit ihr in diesen Räumen vorhatte?! – Sie blickte sich nach Juffo um. Der hatte scheinbar wenig Sinn für den pompösen Luxus und betrachtete mit finsterer Miene die Fenster. Unwillkürlich lenkte auch sie ihre Aufmerksamkeit dorthin und fühlte im nächsten Augenblick ein kaltes Grauen. Die Fenster waren von außen vergittert.

Afru bemerkte den Umschwung in ihren Zügen und erkundigte sich eifrig nach dem Grunde ihres plötzlichen Unmutes.

»Warum diese Gitter ...?« fragte sie mit bebender Stimme.

»Die Gitter?« – Er tat, als verstände er anfangs gar nicht, worauf sie hinaus wollte. »Die Gitter? – Sie meinen die Eisenstäbchen dort vor dem Fenster? Sehen Sie, das macht die Gewohnheit! Ich für mein Teil merke gar nichts mehr davon. Es handelt sich hierbei bloß um eine ängstliche Marotte des früheren Besitzers, der die Gitter aus Furcht vor Einbrüchen anlegen ließ. Ich persönlich bin also an dieser gewiß störenden Verzierung unschuldig und hätte sie längst entfernt, wenn das nicht so umständlich wäre. Die Stäbe sind nämlich sehr tief in das Mauerwerk eingelassen.«

Jeannette glaubte kein Wort von dem, was ihr der Inder erzählte. Aber es blieb nichts anderes übrig, als sich zu fügen.

»Wo wird mein Diener wohnen?« erkundigte sie sich, um das Gespräch auf ein anderes Gebiet zu lenken.

»Über der Garage steht noch eine Chauffeurwohnung frei ...«

Aber Jeannette schüttelte den Kopf.

»Das kommt nicht in Betracht!« sagte sie bestimmt. »Ich wünsche diesen Menschen, wie ich es Ihnen schon früher sagte, immer in meiner Nähe zu haben.«

Juffo glaubte an der Stirn des Inders ein kleines Äderchen dunkel anschwellen zu sehen. Aber er mußte sich wohl geirrt haben, denn Afrus Stimme klang liebenswürdig und unverändert.

»Dann ist nur noch eine Stube am Flur frei ...«

Jeannette erhob sich.

»Gehen wir. Ich möchte sie betrachten.«

Sie wandelten wieder zurück durch die hohen Räume, deren Ausstattungen im Glanz der blendenden Sonnenstrahlen funkelten und glühten. Aber Jeannette achtete nicht mehr darauf. Ein beklemmendes Gefühl hatte sich ihrer bemächtigt, ein Gefühl, als rücke irgendeine Gefahr mit grausamer Unabwendbarkeit von Tag zu Tag und Stunde zu Stunde näher, um sie zu zermalmen.

Afru öffnete eine kleine Tür neben dem teppichausgelegten Vorraum und ließ Jeannette vorausgehen. Dieses Zimmer wies keinen besonderen Komfort auf, war aber ebenfalls nicht ungemütlich und erschien zur Dienerwohnung durchaus geeignet. Aber auch hier waren die Fenster vergittert.

Jeannette sah sich um und sagte dann kurz:

»Hier wird Juffo wohnen!«

Afru nickte zustimmend, trat dann auf den Flur hinaus und klatschte in die Hände. Darauf erschienen mehrere dunkelfarbige Leute, die sich daran machten, Jeannettes Gepäck vom Hof in das erste Stockwerk hinaufzuschaffen.

Als Jeannette und Juffo allein waren, klopften sie zuerst die Wände ihrer neuen Wohnung ab, um sich zu vergewissern, daß sich nirgends eine Geheimtür befand.

»Wie willst du Paul Antoine benachrichtigen?« erkundigte sich dabei Jeannette.

»Durch Lichtzeichen, wir haben alles verabredet. Jeden Abend, falls alles in Ordnung ist, lasse ich am Fenster meines Schlafzimmers ein weißes Licht erstrahlen. Ist Gefahr im Verzuge, so wird das Signal rot und wünschen wir sofortige Hilfe, so bleibt es ganz aus.« -

»Gut. – Telephonisch darf ich mich mit Paul Antoine natürlich nicht in Verbindung setzen, denn ich könnte belauscht werden. – Glaubst du, daß es dir gelingen wird, eins der Gitter mit der Zeit durchzufeilen!« -

»Ich bin davon überzeugt. – Allerdings kommt dafür nur mein Schlafzimmer in Betracht, da dort das einzige Fenster ist, das direkt auf die Straße hinausführt. Die anderen führen auf den Hof, der sicher Tag und Nacht aufs schärfste bewacht wird.«

Ein leises Pochen an der Tür ließ sich vernehmen. Gleich darauf trat eine schlanke, junge Inderin ein und bat Jeannette, ihr zu einer Schale Tee in die Gemächer des Prinzen von Tschandu folgen zu wollen.

*

Als Jeannette nahezu vierzehn Tage in der Villa Afrus gewohnt hatte, ohne daß sich etwas Verdächtiges ereignete, ließ sich der Inder eines Morgens melden und teilte ihr mit, daß er am Abend eine kleine Festlichkeit zu geben beabsichtige, der beizuwohnen er auch sie bat.

»Es werden nur meine besten Freunde anwesend sein,« sagte Afru erklärend. »Ein paar Inder, ein englischer Großindustrieller sowie etliche Franzosen. Letzteren Herren bitte ich Sie, verehrte Gräfin, sich besonders widmen zu wollen und ihnen gegenüber ganz die Hausfrau zu spielen, damit sie sich in diesen Räumen wohlfühlen.«

Es war ein grauer, unfreundlicher Herbsttag, als sich dieses ereignete. Der Regen trommelte ununterbrochen an die Scheiben und ein kalter Wind rüttelte an den Bäumen der umliegenden Gärten. Jeannette wäre am liebsten der Aufforderung Afrus ausgewichen, denn ein derartiges Wetter wirkte von jeher deprimierend auf ihren Gemütszustand. Anderseits aber sagte sie sich, daß diese Gesellschaft vielleicht gerade dazu angetan sei, hinter Geheimnisse zu kommen, die ihr bisher verborgen geblieben waren.

So begab sie sich in ihr Ankleidezimmer, öffnete den breiten Kleiderschrank und begann nach einem Gewand für den Abend zu suchen. Dabei fiel ihr Blick zufällig auf einen kleinen Ring, der an der Rückseite des Schrankes befestigt war und allem Anschein nach zu einem geheimen Schubfach führte. Einen Augenblick zögerte Jeannette bei dieser Entdeckung, dann aber verschloß sie schnell die Tür und machte sich daran, das Rätsel zu ergründen. Nach etlichen mißlungenen Versuchen gelang es ihr schließlich, den Ring dreimal nach links zu drehen, woraus er nachgab und sich nach vorn rücken ließ. Gleichzeitig senkte sich die daran befestigte Klappe und gewährte Einblick in eine kleine Schatulle. Jeannette entzündete das elektrische Licht und durchsuchte das Fach. Obenauf lag ein Spitzentuch, das stark nach Parfüm duftete. Darunter einige mit einem schwarzen Band umwundene Briefe und in einer Ecke ein längliches Futteral. Jeannette öffnete es mit vor Aufregung zitternden Händen und fand eine dünne Platinkette, an der ein großer, sehr schöner Perlentropfen befestigt war, und einen einfachen Goldreifen, in dem ein zusammengefalteter Zettel steckte. Sie faltete das Blättchen auseinander und mußte sich setzen, so sehr überraschte sie der Inhalt.

»Ich weiß, daß ich verloren bin. Mein Weg führt von diesem entsetzlichen Hause in eine schmachvolle Knechtschaft oder den Tod. – Ich warne die Frau, die diese Räume nach mir in Benutzung haben wird! – Sollte sie die Möglichkeit finden, sich zu retten, so habe ich nur die eine Bitte, die anliegenden Briefe und Schmuckgegenstände meinem armen Manne, Dr. Renee in Marseille, übergeben zu wollen.

Elise Renee.«

Wenngleich dieser Brief gewiß nicht dazu angetan war, einem Menschen beruhigende Gefühle einzuflößen, so freute sich Jeannette dennoch, ihn gefunden zu haben. – Sie wußte nun plötzlich, woran sie war, wußte, daß Elise Renee hier gewohnt und auch von hier aus die Reise in ein ungewisses Schicksal angetreten hatte. Diese kurzen Bleistiftzeilen mußten in die Hände der Polizei gespielt, genügen, um eine Verhaftung des Inders und eine polizeiliche Durchsuchung der Villa zu bewirken.

Sorgsam verschloß sie Briefe und Schmuck wieder in das Geheimfach und klingelte dann nach Juffo, um mit ihm das weitere zu besprechen.

»Es ist das beste, wir fliehen noch heute Nacht!« sagte der Italiener, nachdem er alles erfahren hatte.

»Sind die Gitter durchgefeilt?« -

»Bis auf eine Kleinigkeit, und die werde ich bewerkstelligen, bis ihr unten feiert. Wenn du heraufkommst, ist alles fertig!« -

»Schön. Wenn ich den Eindruck habe, daß alles schläft, werde ich dreimal an deine Tür klopfen. Im übrigen begünstigt das schlechte Wetter und die Wirkung des Alkohols, dem sich Afru heute abend allem Anschein nach aussetzen wird, unser Vorhaben.«

Juffo begab sich in seine Stube, verriegelte sie und machte sich dann mit zähem Fleiß daran, den letzten Eisenstab durchzufeilen. Unterdessen wurde es dunkler und dunkler, während der Regen immer heftiger niederprasselte und der Sturm in den hohen Räumen der vorüberführenden Versailler Chaussee heulte.

Um neun Uhr hörte er die leichten Schritte Jeannettes auf dem Flur vorüber- und die Treppe zum Erdgeschoß hinabhuschen. Sie begab sich zum Fest. Gleich darauf fuhren kurz hintereinander mehrere Autos mit blendenden Scheinwerfern in den Hof. Juffo konnte sehen, wie die indischen Kulis hinzusprangen und den in Gummimäntel gewickelten Herren heraushalfen. – Dann war es lange still. Nur zuweilen, wenn die Türen von der unteren Diele zu den Gemächern Afrus geöffnet wurden, ließ sich fernes Lachen und Radiomusik hören.

Um elf Uhr ließ Juffo drei rote Lichtsignale aufleuchten. Außerdem begann er eine seidene Strickleiter auseinanderzuwickeln und am Fensterkreuz zu befestigen.

Kurz nach Mitternacht erscholl Stimmengewirr auf der Diele, elektrische Lampen erstrahlten im Hof und die Wagen der Gäste sprangen fauchend an. Es wunderte Juffo, daß auch nach ihrer Abfahrt der Hof erleuchtet blieb und plötzlich die Tore der Garage, in der sich Afrus berüchtigtes Auto befand, aufgeschlossen wurden. Ein unangenehmes Gefühl bemächtigte sich seiner, während er sich möglichst weit aus dem Fenster lehnte, um den Hof besser übersehen zu können.

Und dann überlief ihm ein furchtbares Grauen. Der schwarze Koffer wurde von vier Dienern aus dem Hause getragen und in die Limousine verpackt! Nur einen Augenblick war der Italiener unschlüssig, dann wandte er sich um, stürzte zur Tür, schob den Riegel zurück und versuchte zu öffnen. Aber es gelang ihm nicht! Die Tür war, während er arbeitete, und ohne daß er es bemerkt hatte, von außen abgeschlossen worden.

Was sollte er tun? – Aus dem Fenster nach Hilfe rufen? Das hatte keinen Zweck, denn dann würden die Kulis höchstens ihre Arbeit beschleunigt und ihn ein für allemal unschädlich gemacht haben. Das einzige, was er tun konnte, war, das bereits dazu präparierte Gitter leise auszuheben, sich an der Strickleiter hinunterzulassen und Erwin Gerardi in Marseille telephonisch zu benachrichtigen. Der hatte es ja schließlich in der Hand, morgen mit dem Koffer vorzunehmen, was er wollte.

Unten wurde es plötzlich dunkel. Die Lampen auf dem Hof erloschen und die Tür der Limousine klappte dumpf zu. Gleichzeitig knarrte das Tor auf und der große, dunkle Wagen schob sich lautlos und gespensterhaft in die regendurchbrauste Herbstnacht hinein.

Juffo wartete, bis im Hause alles still war. Einmal hörte er deutlich leise nackte Schritte die Treppe emportappen, an seiner Tür halten und sich dann nach einigen Minuten wieder nach unten verlieren. Scheinbar hatte jemand gelauscht, ob er etwas von den Vorgängen bemerkt habe und dadurch unruhig geworden sei.

Um zwei Uhr zog er seine Lederjoppe an, steckte den Revolver zu sich und brach dann leise und mit größter Vorsicht das Gitter aus. Mit einem scharrenden Geräusch glitt die Seidenschnurleiter an der Wand entlang in die Tiefe. Noch einmal lauschte der Mann zurück, überflog dann mit einem kurzen Rundblick das Zimmer und schwang sich hinaus.

Blitzschnell überquerte er die Versailler Chaussee, lief einen schmalen Weg entlang und gelangte schließlich an ein kleines, einsam daliegendes Haus, an dessen geschlossene Fensterläden, durch die ein schwacher Lichtschimmer strahlte, er klopfte. Ein Hund schlug an und wurde von einigen Männerstimmen gerufen. Gleichzeitig öffnete sich die Tür und Paul Antoines Gestalt erschien im hell erleuchteten Rahmen.

»Du, also bist's, Juffo?! – – Teufel! Kerl, du bist ja ganz blaß!! – – Was ist geschehen?«

Den Italiener übermannte eine plötzliche Schwäche, so daß er sich setzen mußte. Die Aufregungen der Nacht waren zu groß gewesen und die Reaktion machte sich nun geltend.

»Sie ist fort ...!« stammelte er schließlich fassungslos.

»Wer ...? Die Jeannette ...?« -

»Natürlich! Wer sonst ...? Im schwarzen Koffer!« -

»Alle guten Geister, wir läuten sofort Gerardi und Henri Lessot an. Außerdem werde ich gleich ein Motorrad hinter dem Auto herschicken, das beachten soll, ob die Gauner ihre Leute diesesmal nicht womöglich irgendwo andershin transportieren ...!«

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